外星生命为何难寻?演化早期的灭绝或是宇宙生命常态

外星生命为何难寻?演化早期的灭绝或是宇宙生命常态  
在邻近的恒星系中,天文学家已经发现了许多行星。从目前的探测结果看,处于宜居带的类地行星相当常见。
外星生命为何难寻?演化早期的灭绝或是宇宙生命常态  
大约在形成后15亿年时,金星开始经历温度急剧上升,而火星则经历了温度急剧下降的过程。如果火星和金星曾经出现过生命,那这些生命也会很快灭绝。

北京时间6月8日消息,在邻近的恒星系中,天文学家已经发现了许多行星。从目前的探测结果看,处于宜居带的类地行星相当常见。在银河系内,就有数以百亿甚至千亿计的潜在宜居行星。那么问题来了:我们是孤单的吗?

事实上,对外星生命的搜寻已经成为下一代太空望远镜和火星任务中的圣杯。但是,这场搜寻是不是有点太过乐观了呢?许多科学家和评论者将“更多的行星”等同于“更多的外星人”。然而,岩石行星在形成和演化初期时的环境非常不稳定,意味着大部分外星生命很可能只是已经灭绝的化石微生物。

正如死去的恐龙不会再行走、呼吸,对系外行星的大气层采样也无法探测到已经变成化石的微生物。在发表于《天体生物学》(Astrobiology)杂志的一项研究中,澳大利亚国立大学的Aditya Chopra博士及其同事提出,演化早期的灭绝可能是宇宙中生命的常态。这是因为,行星适合生命生存的最初条件可能会非常不稳定。

在Aditya Chopra博士等人提出的“盖亚瓶颈”(Gaian Bottleneck)模型中,行星需要有生命存活才能保持宜居状态。因此,即使生命的出现比较普遍,但生命的延续却很罕见。

火星、金星和地球在形成的最初十亿年里,具有比现在多得多的相似性。即使其中只有一颗行星出现了生命,但这段时期伴随着猛烈的小行星撞击,因此生命有可能在行星之间进行传播。但是,大约在形成后15亿年时,金星开始经历温度的急剧上升,而火星则经历了温度急剧下降的过程。

如果火星和金星曾经出现过生命,那这些生命也会很快灭绝。对于恒星系适居带中的类地岩石行星,温度的急剧下降或上升似乎是默认的命运。水和温室气体含量的巨大变动会导致正反馈循环,将行星推离适合生命存活的状态。

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